双线布局,小马智行冲刺自动驾驶下半场

自动驾驶的赛道,正变得越来越热闹。从传统主机厂、到科技独角兽,再到新兴初创公司,越来越多玩家的进入,加速推动了这一领域的技术赛跑驶入下半场。成立于2016年的小马智行,在短短4年多的时间内,凭借其对高级别自动驾驶技术的专注布局,迅速成长为目前国内自动驾驶领域估值最高的初创公司。日前,一向低调的小马智行团队高层,也罕见地走向了台前,在北京举办的技术沙龙上,向外界展示他们的发展和布局。一个重要的信号是,随着全面推进乘用车及商用车两大业务领域,“小马”将加速奔腾。

Robotaxi为先导,迎接规模化、无人化挑战

自动驾驶技术正迭代发展,但其离大规模商业化的应用仍有距离。如果非要找一个它离现实最近的支点,那Robotaxi即自动驾驶出租车无疑是这项技术从明日世界走向今日现实的窗口。

“小马智行将于近期扩大Robotaxi运营规模,覆盖更多城市,北京公众也将很快能够体验搭载小马智行最新一代PonyAlphaX系统的自动驾驶汽车。”小马智行副总裁、北京研发中心负责人张宁说。目前,小马智行已经在中国广州以及美国加州落地了Robotaxi服务,不仅是国内首个落地常态化Robotaxi车队服务的公司,也成为在美国加州第一个公开运营的自动驾驶技术服务商。张宁认为,现阶段Robotaxi运营的重要意义是采集用户真实需求,通过数据的积累反哺技术的迭代进步。同时,它也是一个让公众接触了解新技术的良好窗口,为其日后的推广建立公众认知基础。

和其它企业不同的是,小马智行从创立之初,就专注于L4级别自动驾驶的研究。张宁指出,这种“高开高打”的路线,更容易形成“降维打击”,构建起全场景能力。“用高配置的L4级别自动驾驶的架构去做L2、L3级别就相对容易。但是如果低配置的数据,是很难用来做整套系统L4级别的测试和验证的。”

根据计划,小马智行无人驾驶技术的突破或有望在3年内迎来曙光。“自动驾驶下一步的挑战,最核心的是规模化和无人化。Robotaxi服务范围的进一步扩大,将有助于我们在实践中进一步提升技术,向规模化、无人化的方向迈进。”他说。Robotaxi将成为私家车自动驾驶技术应用的“先导”。

面对来自各方面的竞争,张宁坦言,目前自动驾驶技术还远没有到争夺存量市场的阶段,首先还是要把“蛋糕”做大。小马智行的目标也很明确,就是和自己赛跑,补足短板,突破技术难题,推动无人化自动驾驶技术的早日量产。

抢占卡车物流,双线布局齐头并进

在当天的技术沙龙上,小马智行还宣布,其卡车业务部门中文名正式定名为“小马智卡”,英文定名为“PonyTron”。这也标志着,其在商用车领域的排兵布阵又迈出了重要一步。事实上,早在2018年小马智行便开始布局卡车自动驾驶。2020年,小马智行成立了卡车事业部并取得了广东省首张自动驾驶卡车测试牌照。那么,已经在乘用车自动驾驶领域小有成就的小马智行,为什么要进一步探索商用车领域呢?

“这其实是一个顺其自然的选择。在自动驾驶领域,无论是商用车还是乘用车,很多底层的能力是共通的,这也是我们可以在两大领域都快速发展的原因。打个通俗易懂的比方来讲,我们相当于先拿了C照,再拿了A照。”小马智行副总裁、卡车事业部负责人李衡宇说。

目前,我国物流业虽体量巨大,但存在事故率偏高、成本高、规模小等问题。同时,我国劳动年龄人口还在进一步减少,这将导致未来物流行业形成巨大司机缺口。“卡车是一个生产工具,自动驾驶的核心还是看能不能给行业带来价值。虽然现在还做不到完全替代,但可以在一些限定的场景做到节约成本,或者减轻司机的负担。”他说。

据了解,小马智行将在未来几年内进一步加大卡车自动驾驶技术的研发投入,也将和一级供应商和车企深度合作。

“我们的战略非常清晰:将同时聚焦乘用车及商用车两大业务。自动驾驶技术将成为变革未来交通的关键一环,不仅将惠及人们的日常出行,也将极大推动智慧物流的发展,提升经济运行效率。”小马智行联合创始人、CEO彭军说。

   

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